¿Qué proveedor se ha posicionado mejor en 2015 para liderar la carrera hacia la 5G?

Empieza 2016 y también la carrera para dominar la futura tecnología 5G. Los principales fabricantes de infraestructura aprovecharon el año que recién terminó para empezar a posicionarse en lo a la tecnología 5G se refiere. Cada nueva generación presenta una oportunidad para que los fabricantes consoliden su posición o la aumenten a costa de los líderes actuales, de ahí la importancia de empezar a trabajar y posicionarse para influenciar los estándares con soluciones innovadoras que resuelvan algunos de los dilemas de los operadores.

Aunque hay mucho trabajo por hacer con respecto a la implementación de 3G y 4G todavía, los fabricantes tienen que hacer malabarismos para no perder la siguiente ola tecnológica. Todo ello en un ambiente donde la mayoría de las cuestiones deben definirse y donde solo las pinceladas de la UIT nos permiten saber qué debería ofrecer la 5G en cuanto a prestaciones, pero cómo y qué tecnologías permitirán alcanzar estas prestaciones está por definir. Por otro lado, los operadores están demandando a través de sus grupos de presión, como por ejemplo el Next Generation Mobile Networks (NGMN) que la 5G no sea sólo un grupo de tecnologías sino un ecosistema que permita avanzar en el negocio móvil, incorporando a la virtualización como pilar fundamental para poder tener las eficiencias operacionales de las que gozan sus nuevos competidores los proveedores over the top (OTT).

Para empezar el año, TeleSemana.com se ha propuesto analizar como se posicionaron los principales proveedores de infraestructura con respecto a la 5G, que como saben, porque se ha repetido por activa y por pasiva, estará disponible de forma pre comercial en 2018 y de forma comercial en 2020. Este año 2016 la actividad con respecto a la 5G en cuanto  anuncios por parte de los fabricantes debería magnificarse, por lo que parece obligado entender cómo se han posicionado en el año que recién terminó.

TeleSemana.com ha estado revisando la sala de prensa de los principales fabricantes de infraestructura —Ericsson, Huawei, Nokia Networks, Alcatel-Lucent, Samsung y ZTE— para ver qué anuncios y acuerdos anunciaron en 2015 con los operadores y que pruebas y tecnologías han estado desarrollando en sus departamentos de Investigación y Desarrollo (I+D). Este es el resultado de esta investigación.

Ericsson es el más activo en cuanto anuncios

Empezamos con Ericsson porque es el líder del mercado en cuanto a la venta de infraestructura móvil a nivel mundial. Si bien Huawei es el mayor proveedor de infraestructura de telecomunicaciones, cuando se aísla el segmento móvil, la sueca sigue siendo la líder del mercado. Y cómo líder en este ámbito también lo ha sido en cuanto al número de anuncios donde el término 5G estaba presente. Además, Ericsson asegura tener dos redes de prueba 5G en Suecia y Estados Unidos.

La empresa sueca cerró 2015 anunciando la firma de un memorando de entendimiento (MoU) con China Mobile Research Institute (CMRI) para colaborar en el desarrollo e investigación de la 5G. El acuerdo con CMRI viene dado por la colaboración que el fabricante tiene con China Mobile, el operador más grande del mundo en cuanto a número de suscriptores, y con quien Ericsson trabajará en los próximos cinco años en áreas como la tecnología de radio para la 5G, la utilización de la 5G para acceder a otras industrias verticales e Internet de las cosas a través de las soluciones de banda estrecha (NB-IoT). Además, ambos intentarán influenciar el estándar final con sus desarrollos.

En Japón el fabricante anunció colaboraciones con SoftBank, NTT DoCoMo y KDDI. Con el segundo, KDDI, Ericsson tiene un acuerdo de colaboración (MoU) con la intención de desarrollare la 5G. El principal objetivo es conocer los usos de caso más significativos para la nueva tecnología así como los requisitos y escenarios de despliegue. Además, se estudiarán las diferentes tecnologías que formarán parte del futuro estándar para evaluar su desempeño.

Mientras, NTT DoCoMo será de los primeros operadores en el mundo en recibir el 5G Radio Prototypes a principios de 2016. Con este nuevo dispositivo los operadores podrán implementarlo en su red para comprobar algunas de las funcionalidades que se ofrecerán como parte de la 5G, como son Multi-User MIMO, beamforming y avanzados diseños de antenas.

Con SoftBank, el tercer operador del mercado japonés, Ericsson renovó su acuerdo de cooperación que viene de tecnologías anteriores para llevar a cabo pruebas de campo con la futura 5G en la ciudad de Tokyo. La cooperación con este operador sigue los parámetros marcados por el resto de acuerdos: probar los diferentes casos de uso y el desempeño de algunas de las tecnologías que formarán la futura 5G.

Sin dejar Asia Pacifico, Ericsson firmó una carta de intenciones (LoI) con SK Telecom para desarrollar la tecnología 5G relacionada con el core de la red que se conoce como “network slicing”, por la cual se podrían implementar varias redes 5G virtuales operando en paralelo y sin estorbarse sobre una misma infraestructura física. Además, fabricante y operador están trabajando para desarrollar un ambiente de pruebas que según decían ambas empresas a mediados de este año, será el más avanzado para realizar pruebas de extremo a extremo con tecnología y servicios 5G.

También en Corea del Sur, Ericsson anunciaba haber extendido su colaboración en el desarrollo de 5G a IoT con el operador KT. Ericsson y KT ya había demostrado conjuntamente elementos que se potenciarán en la 5G como la agregación de portadoras o MIMO distribuido cuando anunciaron su cooperación durante el Mobile World Congress 2015 (MWC2015). El operador tenía planeado empezar a realizar pruebas de laboratorio 5G en su centro de I+D. La idea de KT, como del resto de operadores de ese mercado, es poder ofrecer comunicaciones 5G para los Juego Olímpicos de invierno de 2018 a celebrarse en ese país.

América Móvil también tiene la intención de implementar junto con Ericsson un sistema de pruebas 5G en Brasil en 2016. Este sistema permitirá a los operadores y sus socios dentro del ecosistema, como pueden ser instituciones académicas, centros de salud, utilities, y agricultores, entre otros, a probar las capacidades de la 5G en una red comercialmente disponible. Además, América Móvil implementará sus sistema para probar soluciones IoT y permitir que empresas existentes de los diferentes verticales puedan evaluar sus beneficios.

Además Ericsson cuenta con acuerdos de investigación 5G con varias universidades del país, como con son la Universidad Federal de Ceará (UFC), Universidad de Sao Paulo (USP) y la Universidad de Campinas (UNICAMP). Estas no son las únicas instituciones académicas con las que tiene acuerdos. En el Reino Unido, por ejemplo, tiene acuerdos similares con la King’s College London y la Technische Universität Dresden (TU Dresden) o las Royal Institute of Technology, Chalmers University of Technology y la Lund University de Suecia.

También a finales de 2015, Ericsson anunció que colaborará con el operador ruso Mobile TeleSystems para desarrollar la 5G con miras a tener una versión pre comercial para la Copa del Mundo de fútbol que se celebra en ese país a mediados de 2018. Como parte de las pruebas, el operador irá implementando en su red algunas de las mejoras que vendrán con la 5G como son la agregación de portadoras o el uso de bandas sin licencia (LTE-U y LAA). Además, se intentará establecer un dialogo fluido con el regulador de dicho país para entender mejor el uso del espectro y las bandas más adecuadas para nueva generación de tecnologías móviles. Las pruebas 5G en general tendrán todas un componente IoT y esta no será menos. Operador y fabricante probarán soluciones como Extended Coverage para GSM (EC-GSM), LTE-M y NB-IoT.

Para el año 2017, ambas empresas esperan poder en marcha un piloto 5G utilizando tecnología de alta transmisión de datos en la banda de 15GHz. También construirán una área de testeo para demostrar la tecnología 5G y las diferentes soluciones durante le Copa del Mundo de fútbol en 2018.

En Australia el operador tiene un MoU con Telstra, uno de los primeros operadores en lanzar LTE en septiembre de 2011 y que recientemente lanzó LTE-Advanced (LTE-A). Con el operador australiano el trabajo se centrará en desarrollar elementos para el estándar que deberá aprobar el 3GPP, trabajar en la tecnología de radio 5G, llevar a cabo pruebas de campo, realizar pruebas de concepto (PoC) de IoT y M2M, y trabajar en el desarrollo del futuro core de la red 5G donde la virtualización y SDN serán protagonistas.

En 2015 Ericsson también firmó un MoU con el operador turco Turkcell para colaborar en el desarrollo de la 5G. Al igual que con el resto de operadores se intentarán demostrar caso de uso y los requisitos para cumplir con estos servicios.

En octubre del año pasado, Ericsson anunciaba el lanzamiento del proyecto 5G Exchange (5GEx). Este programa forma parte del 5G Infrastructure Public Private Partnership (5G PPP), que junto con 5GEx intenta crear un mercado unificado europeo de infraestructura 5G que incluya a múltiples operadores y tecnologías. El proyecto estará perativo hasta marzo de 2018 —se inició en octubre de 2015—. Según el propio Ericsson, será la sueca quien lidere esta iniciativa que cuenta con el apoyo de: Atos, Athens University of Economics and Business, Berlin Institute for Software Defined Networks, Budapest University of Technology and Economics, Carlos III University of Madrid, Deutsche Telekom, European Center for Information and Communication Technologies, Hewlett-Packard Enterprise, Huawei, Orange, RedZinc, KTH Royal Institute of Technology, Telecom Italia, Telefónica I+D, Telenor y University College London.

Huawei sigue el ritmo de Ericsson y combina 4,5G y 5G

Huawei espera que la 5G sea un abre latas para entrar en mercados donde se le deniega el acceso por miedo a que su infraestructura sea intervenida por el gobierno de su país de origen, entre otras cuestiones. De este modo intenta participar en foros donde pueda estar cerca de las entidades europeas con miras a penetrar más en este mercado —en Estados Unidos lo tiene peor, especialmente si Trump llegara a ser presidente de ese país—. Huawei declaró que llevaría a cabo una inversión de 600 millones de dólares hasta el 2018 para I+D en 5G. Según el propio fabricante cuenta con un equipo de 300 espertos distribuidos en nueve centros de I+D

Por eso Huawei presume de su participación en el proyecto 5GEx dentro del 5G-PPP que Ericsson aduce liderar. Huawei se limita a decir que juega un rol principal en dicho proyecto.

En cuanto a operadores, Huawei también tiene una interesante lista de acuerdos para desarrollar y probar tecnologías candidatas a pertenecer al estándar 5G. Uno de los más relevantes es el MoU firmado con Telefónica. Ambas empresas se comprometen a trabajar en el desarrollo de la 5G, especialmente en aquellos aspectos que deben garantizar una elevada tasa de transmisión de datos y una baja latencia.

Como no podía ser de otra manera, porque NTT DoCoMo se caracteriza por ser un pionero en el lanzamiento de nuevas tecnologías, Huawei firmó un acuerdo con este operador para llevar a cabo una prueba de gran escala este mismo año con nuevas tecnologías de radio 5G. La prueba se realizó en Chengdu, China. Durante la prueba el fabricante realizó pruebas de transmisión de video en vivo. Además en la prueba se utilizaron MIMO multi usuario (MU-MIMO) con 24 dispositivos conectados a una estación base macro en una banda de frecuencia sub 6GHz en conjunto con las tecnologías Code Multiple Access (SCMA) y Filtered OFDM (F-OFDM) propuestas por Huawei para ser parte del estándar. Con estas condiciones se alcanzaron velocidades de 1,34Gbps, con picos de 3,6Gbps en la descarga en un canal de 100MHz.

En Septiembre del año pasado, y siguiendo con su estrategia de ser un jugador relevante en Europa, inauguró su 5G Innovation Centre (5GIC) en el campus de la Universidad de Surrey en el Reino Unido. Durante la ceremonía de inaguración, Huawei aprovechó para demostrar las capacidades de su tecnología 5G retransmitiendo video 4K y una serie de aplicaciones IoT. Para esta prueba se utilizó una tecnología llamada Radio Computing Architecture (RCA) y que permite el “slicing” de la red, es decir utilizar sus recursos en paralelo para diferentes aplicaciones. También se demostró la tecnología Code Multiple Access (SCMA) junto con F-OFDM y MIMO masivo.

Al igual que Ericsson, Huawei tiene algunos convenios con universidades, destacando el 5G Innovation Centre (5GIC) que cuenta con 170 investigadores y una inversión de unos 100 millones de dólares. Este centro, que cuenta con un laboratorio de pruebas, está albergado en la Universidad de Guildford y cuenta con un área de cuatro kilómetros cuadrados para realizar las pruebas de radio.

El fabricante chino tiene otros acuerdos similares con China Mobile, Vodafone, Deutsche Telekom, LG U+, KT, Etisalat, Megafon y Singapore Telecom. Además, participa de iniciativas tales como METIS y 5G-PPP en Europa, 5GIC en Reino Unido, IMT-2020 en China, Wireless Joint Innovation con la Universidad de Nueva York y en el  5GMF de Japón.

Nokia Networks vuelve a tener una nueva oportunidad con la 5G

Nokia Networks sigue buscando su lugar en el complejo mercado de infraestructura. La compra de Alcatel-Lucent le ha servido, en parte, para eliminar un competidor, aumentar su escala y, si no cambia de estrategia, tener un mejor portafolio de activos fijos. Como el resto de fabricantes está buscando encontrar la mejor posición para desarrollar la tecnología 5G que le ayude a mejorar su posición en el mercado. No es de extreñar que uno de sus últimos anuncios apunte a China, mercado donde las masivas inversiones pueden cambiar el futuro de cualquier proveedor de infraestructura.

En noviembre del año pasado Nokia Networks firmó un MoU con China Mobile Research Institute (CMRI) para desarrollar la tecnología 5G. Según el fabricante, Nokia es la primera empresa que no es de origen chino en firmar este tipo de acuerdo con CMRI. Como en la mayoría de casos la idea es profundizar en los diferentes casos de uso y los requisitos tecnológicos para que estos casos se puedan llevar a cabo, así como intentar influenciar el estándar final, probar diferentes tecnologías que formarán parte de la 5G, como soluciones de conectividad múltiple o MIMO masivo.

Tampoco podía faltar acuerdo con alguno de los operadores coreanos. En este caso SK Telecom anunciaban haber demostrado conjuntamente la tecnología cmWave desarrollada por Nokia Networks, obteniendo 19,1 Gbps de velocidad de transmisión utilizando 256 QAM, 8×8 MIMO y 400 MHz de ancho de banda.

Tampoco podía quedar fuera de un acuerdo NTT DoCoMo. Con este operador Nokia Networks explorará el uso de la 5G en las bandas de 4,4 a 4,9 GHz con la idea de conseguir transmisiones de datos de hasta 10Gbps. Además intentarán demostrar LAA en conjunto con la 5G en las bandas 5,47 a 5,725 GHz así como las tecnologías cmWave y mmWave en bandas por debajo de los 6 GHz. Anteriormente, ambas empresas habían iniciado pruebas con la tecnología mmWave de Nokia Networks en la banda de 70 GHz. En dicha prueba, realizada en marzo y en interiores, se obtuvieron velocidades de transmisión de datos de 2 Gbps. Se esperaba que ambas empresas llevaran a cabo el mismo ejercicio antes de acabar 2015 pero en exteriores.

En Medio Oriente Nokia firmó un acuerdo con el operador “du” para desarrollar 5G y las comunicaciones entre máquinas o IoT para aplicaciones destinadas a las ciudades inteligentes. Ambas empresas firmaron un MoU. Además de las clásicas tecnologías que se incorporarán a la 5G, du y Nokia Networks también incorporarán a sus pruebas la introducción de small cells, C-RAN y SON multi vendedor.

Como dato interesante resaltar que Nokia Networks propone la utilización de la 5G en el futuro como acceso de última milla para ofrecer accesos de alta velocidad a hogares y oficinas en lugares donde no llegue la fibra. Nokia dice que probará la tecnología durante 2016 y espera que esté comercialmente disponible en 2017 —se tratará de una solución propietaria que podría migrar al estándar final 5G en 2018 o 2019, cuando quede congelada su primera versión—.

Alcatel-Lucent exhibe poca actividad sabiendo que formará parte de Nokia Networks

No debe ser casualidad que en 2015 Alcatel-Lucent no haya anunciado prácticamente nada en lo que a la 5G se refiere. Seguramente con la compra por parte de Nokia Networks y a pesar de que supuestamente ambas empresas trabajan por separado y compiten, es llamativo la poca actividad mostrada por este fabricante en 2015, especialmente teniendo en cuenta la actividad de Ericsson, Huawei y Nokia Networks.

En cualquier caso, Alcatel-Lucent tan sólo realizó un anuncio público sobre la 5G en su sala de prensa durante 2015. En este caso se trataba de un MoU con el operador KT de Corea del Sur para probar las tecnologías que formarán parte de la 5G. La colaboración entre ambos se centrará en explorar la solución vRAN de Alcatel-Lucent —justamente la virtualización es algo que sí ha estado potenciando la empresa durante 2015—

Samsung se muestra relativamente activo a pesar de los rumores de venta de su división de infraestructura

Samsung no tiene mucha relevancia en el sector de la infraestructura móvil fuera de la zona de Asia Pacífico a pesar de jugar con la ventaja de contar en su terreno con operadores pioneros en el lanzamiento de nuevas tecnologías. Recientemente el fabricante, dada su debilidad como proveedor de infraestructura a nivel mundial, tuvo que desmentir los contantes rumores sobre la venta de esta división. Mientras se acaba de definir su posición o venta, Samsung también tuvo un año movido con respecto a anuncios de la 5G.

Evidentemente estando en Corea del Sur no podía no llegar a ningún acuerdo con operadores locales. De ahí que en 2015 anunciara un MoU con KDDI para desarrollar la 5G. Siguiendo la linea de los anteriores MoU comentados, ambas empresas estudiarán y desarrollarán tecnologías que serán clave en el desarrollo del estándar final 5G.

En ese mismo mercado llegó a un acuerdo con el operador LG U+ para desarrollar la tecnología 5G. En este caso se trabajará en varias tecnologías como son las futuras antenas hasta NFV. Ambas empresas trabajarán para identificar las mejores bandas espectrales —el gobierno coreano propone estas bandas 27 – 29,5GHz, 31,8 – 33,4 GHz, 37 – 42,5 GHz, 45,5 – 50,2 GHz, 50,4 – 52,6 GHz, y 64 – 74 GHz—. En cuanto a tecnologías, el acuerdo incluye Full Dimension MIMO (FD-MIMO), mmWave, y SDN y NFV.

Además de los acuerdos con operadores, Samsung participa de organizaciones como la UIT IMT-2020, la World Radiocommunication Conference, el 5G Forum en Corea del Sur y el 5G PPP de Europa.

Durante el MWC2016, celebrado en marzo de 2015 en Barcelona, la empresa realizó demostraciones de las tres tecnologías que considera más importantes para el desarrollo del acceso de radio de la futura 5G: mmWave Wireless backhaul en la banda de 60 GHz; FD-MIMO y antenas con tecnología 2D-array, y MU-MIMO; y mmWave Mobile Radio Access. En los tests realizados con esta última tecnología, Samsung dijo haber alcanzado velocidades de 1,2 Gbps a una velocidad de 100 kilómetros por hora y 7,5 Gbps en estático.

A la sombra de Huawei, ZTE mezcla 5G con pre 5G en un intento de posicionarse como proveedor de transición entre 4G y 5G

ZTE, el otro fabricante de infraestructura de origen Chino, vive a la sobre del gigante Huawei, y aún así consigue hacerse notar en lo que a la 5G se refiere, mezclando anuncios que combinan lo que el fabricante llama tecnologías pre5G con 5G — aunque supuestamente todo es pre 5G, en realidad—.

En Japón, el fabricante abrió su último centro de I+D en la ciudad de Tokyo para desarrollar la 5G. El centro se abrió en este país para dar apoyo a los operadores y universidades que colaboran con el fabricante en el desarrollo de las tecnologías que forman la 5G. Con esta apertura ZTE dice contar con 20 centros de I+D distribuidos entre Asia, Norteamérica y Europa y que no sólo investigan la 5G sino que siguen desarrollando tecnologías 4G. En este mercado el fabricante tiene un MoU con Softbank para desarrollar tecnologías pre 5G. En especial las dos empresas trabajarán en el desarrollo de MIMO masivo, redes ultra densas (UDN) y acceso compartido multi usuario (MUSA), tecnología que permite triplicar la capacidad de las redes de acceso.

En Malasia, ZTE firmó un MoU con el operador U Mobile Sdn Bhd para el desarrollo de tecnologías pre 5G, y nuevamente se especifica trabajos con MIMO masivo como foco del acuerdo

En Europa, ZTE consiguió que Deutsche Telekom (DT) lo incorporara como una de las empresas que podían contribuidor con el operador en el desarrollo de la 5G.

Durante el MWC2015, el fabricante mostró junto con China Mobile su tecnología pre 5G MIMO masivo 3D.

Conclusión

La 5G presentará una buena oportunidad para que algunos fabricantes incrementen su participación de mercado si consiguen ofrecer o influenciar el estándar con alguna innovación tecnológica única. Según lo repasado en 2015, Ericsson habría sido la empresa más activa en lo que a acuerdos 5G con operadores se refiere, seguida de cerca por Huawei.

Destacar la poca actividad de Alcatel-Lucent con respecto a anuncios de 5G, mientras ha tenido más relacionados con tecnologías fijas como G.fast. Esto hace suponer que la compra por Nokia Networks, aunque aún no está completada y ambas empresas deberían operar de forma independiente, podría haber habido algún tipo de coordinación para dedicar menos recursos a la 5G por parte de Alcatel-Lucent para no duplicar esfuerzos.

El resto de fabricantes, Samsung y ZTE intentan participar de iniciativas europeas para expandir su presencia fuera de su área de influencia en Asia. Una tarea difícil. Pocos anuncios sobre acuerdos con operadores de Estados Unidos, teniendo en cuenta que será, junto con Japón, Corea del Sur, y algún país del norte de Europa, uno de los mercados líderes y pioneros en el lanzamientos de esta tecnología.

Rafael A. Junquera
Cuenta con más de 16 años de experiencia cubriendo el sector de las telecomunicaciones para América Latina. El Sr. Junquera ha viajado constantemente alrededor del mundo cubriendo los eventos de mayor relevancia para la industria en América, Europa y Asia. Su experiencia académica incluye un BA en periodismo escrito por la Universidad de Suffolk en Boston, MA, y un Master en Economía Internacional en la misma institución.

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