AT&T se enfrenta al desafío de encontrar un comprador para DirecTV Latinoamérica

DirecTV Latinoamérica está en venta. El rumor de que AT&T quiere desprenderse de sus operaciones en la región se conoce desde que la compañía norteamericana se fusionó con el proveedor satelital y ahora se reedita tras la adquisición de Time Warner, que se espera se complete a finales de año.

Esta semana, Reuters publica que AT&T espera concretar la venta de sus operaciones en América Latina con el objetivo de captar unos 8.000 millones de dólares —2.000 millones de dólares menos de lo previsto originalmente— y reducir la deuda proveniente de la operación de integración con Time Warner.

Para el operador norteamericano la venta de DirecTV Latinoamérica tiene mucho sentido ya que la operación no genera buenos resultados económicos. Además, AT&T nunca tuvo planes de expandirse regionalmente —al menos, no más allá de Norteamérica— y el foco en los últimos años estuvo puesto en México, en donde conservará la operación de Sky, cuya participación accionaria comparte con Televisa. En ese país, el operador ha desplegado servicios móviles y mantiene un ritmo constante de crecimiento en accesos.

El problema que enfrenta ahora AT&T es el de encontrar un comprador para la operación de DTH en América Latina. Según la agencia de noticias, los grupos Liberty Global, Telefónica y Millicom International son algunos de los interesados en los activos de AT&T en la región. Sin embargo, Reuters ya afirma que “no hay garantía de que AT&T sea exitoso en la venta de su negocio”, lo que demuestra que no están dadas todas las condiciones para el éxito de la operación.

AT&T debe estar analizando si poner a la venta los activos por separado o bien realizar una venta de todo el paquete de DirecTV Latinoamérica, que suma unos 13 millones de suscriptores e ingresos por 1.400 millones de dólares. La primera opción parece más viable. La venta por partes sería de mayor interés para posibles compradores que buscan fortalecerse en sus propios mercados en vez de adquirir un paquete millonario que les obliga a tomar posesión de activos en sitios no estratégicos, donde no tienen operaciones o donde la regulación no los habilita para dar servicios de televisión. Con una industria que tiende a que todos los servicios sean sobre IP, las operaciones de DTH de DirecTV sólo parecen atractivas para operadores que buscan complementar sus ofertas de banda ancha y servicios móviles en paquetes triple y cuádruple play.

Telefónica ya había resonado como principal interesado en enero de 2016 pero hasta la fecha no se conocieron avances en las negociaciones. Esto puede deberse, en parte, a la difícil situación financiera por la que pasa la española.

El grupo Telefónica cerraba junio de 2017 con una deuda financiera neta de 48.487 millones de euros, apenas por debajo de los 52.000 millones de euros registrados en el mismo mes del año pasado. La buena noticia es que la española ha logrado incrementar su flujo de caja hasta 1.620 millones de euros, lo que le permite estar algo más tranquila en su posición financiera. De todas maneras, habrá que ver si estos cambios son suficientes para que la compañía se decida a invertir en nuevas operaciones en la región.

Por el otro lado, está la opción de Liberty Global, que en 2015 compró la operación de Cable & Wireless y ya había anunciado su intención de realizar nuevas adquisiciones en América Latina. El operador ofrece servicios de TV paga —principalmente a través de cable y fibra óptica— en Chile, Puerto Rico y algunas islas del Caribe, a través de sus marcas VTR, Liberty Puerto Rico y Flow. La situación financiera de Liberty Global también marca un nivel de deuda importante —40.000 millones de dólares en la operación europea y unos 6.200 millones de dólares en América Latina y el Caribe a junio de 2017—, aunque con una liquidez de aproximadamente 1.600 millones de dólares sólo en el continente americano.

Millicom, en tanto, viene realizando algunas adquisiciones estratégicas para crecer en TV paga y recientemente anunció una nueva oferta OTT en Colombia, que prevé extender al resto de la región. La televisión es uno de los focos principales del operador en la región y la adquisición de DirecTV permitiría potenciar su presencia en algunos mercados.

El operador luxemburgués presenta una posición financiera razonable. Cerró junio con una deuda neta de 4.402 millones de dólares, de los cuales 2.831 millones de dólares corresponden al mercado latinoamericano. El efectivo del grupo totalizaba 1.197 millones de dólares al cierre de junio de 2017. Millicom, además, se está desprendiendo de activos no estratégicos y recientemente anunció la venta de activos en Senegal, África.

Frente a estos números, es posible imaginar que se produzcan adquisiciones en la región si se desmenuza la operación de DirecTV por mercados. Se trata de un activo interesante ya que, además de los servicios DTH, el operador norteamericano cuenta con espectro para ofrecer servicios de TD-LTE en algunos mercados. Además, había comenzado pilotos para ofrecer banda ancha a través de fibra en Argentina, aunque con cobertura limitada.

La tendencia a la consolidación en el mercado prevé nuevas fusiones y adquisiciones. Algunos mercados como Argentina —dónde comenzará a regir la convergencia de servicios en 2018— se muestran como los escenarios más propicios para que ocurra la consolidación. Sin embargo, en una región que recién se está recuperando de la crisis económica y con operadores que aún deben enfrentar problemas financieros en sus casas matrices, es probable que esta consolidación se demore. AT&T lo sabe y espera.

Leticia Pautasio
Leticia Pautasio es periodista y Licenciada en Comunicación Social por la Universidad Nacional de Quilmes (Buenos Aires, Argentina). Durante su carrera profesional se desempeñó en gráfica, radio y medios de comunicación en línea. Desde 2009 se especializa en tecnología, telecomunicaciones y negocios; cubriendo la realidad del sector en América latina. En 2013 obtuvo el diplomado "El Periodista Latinoamericano como agente y líder en el desarrollo social" del Instituto Tecnológico y de Estudios Superiores de Monterrey (México). Contacto: leticia.pautasio@telesemana.com

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