Reino Unido subasta espectro 5G ¿deben seguir los operadores compitiendo en este tipo de subastas?

El Reino Unido, a través de su regulador Ofcom, anuncia la finalización de la primera etapa de su nueva subasta de espectro 4G y 5G, siendo esta última la de mayor relevancia por las lecciones que puede dejarles a otros reguladores del mundo y, en especial, a los de Latinoamérica. La subasta llega con dos años de retraso según  el cronograma original debido a algunos litigios legales y otras demoras.

La 5G es —a nuestro modo de ver— una incógnita de negocio. Los resultados de la subasta en el Reino Unido demuestran, en parte, esta tesis si se compara lo que pagaron los operadores móviles en el año 2000 por espectro 3G (22.500 millones de libras esterlinas), con lo desembolsado en 2013 por el espectro 4G (2.400 millones de libras) y con los de esta nueva subasta (1.300 millones de libras). La degradación del precio del espectro podría haber sido mayor si se hubiesen cumplido los pronósticos de los analistas que auguraban una recaudación de no más de 1.000 millones de libras.

El significado de esta bajada del precio del espectro tiene connotaciones fáciles de descifrar. Por un lado, el “cuento” que se vendió con la 3G nunca se materializó, y los operadores desde la llegada de la banda ancha móvil a través de esa tecnología no han sido capaces de posicionarse como lideres en el segmento digital, que es el que ha emergido gracias a dichas inversiones y que en su mayoría están capitalizando jugadores que no tuvieron que invertir en dichos activos para desarrollar sus negocios. La 5G llega con conceptos como la virtualización o network slicing, que sobre el papel parecen muy prometedoras, pero que no queda claro que sean suficiente para recuperar el terreno perdido.

Dada la coyuntura de los operadores, los reguladores, por otro lado, deberían analizar si verdaderamente tiene sentido hacer competir a los operadores por el espectro. Es posible que se empiece a imponer la tesis de que se deben utilizar otros mecanismos para su entrega a los jugadores existentes de forma que estos tengan suficiente músculo para desarrollar la red y no se desangren en una batalla por el espectro que solo lleva a debilitarles para la construcción y su puesta en marcha —excepto que rápidamente se demuestre que la 5G es un negocio millonario para los operadores.

Es posible, y lo ponemos todo en duda para no ser categóricos, que la competencia ya no deba fomentarse en el uso del espectro, sino que debería garantizarse su mejor uso, para que sea en el área de los servicios donde aparezca la verdadera innovación.

Volviendo a la subasta del Reino Unido, Ofcom otorgaba espectro en las bandas 2,3GHz para 4G, y espectro en 3,4GHz para la 5G y que ha sido el gran contribuidor de la subasta al considerarse el espectro estratégico para el futuro de las redes de los operadores. Ofcom asegura en su comunicado que “tiene el deber de promover la competencia y administrar el uso del espectro de manera eficiente, y la subasta se ha diseñado para lograrlo”. Este comentario es el que podríamos poner bajo cuestión viendo lo sucedido en los últimos 18 años.

Así ha quedado la etapa principal por operador:

  • Airspan Spectrum Holdings Limited no ha ganado espectro en ninguna de las bandas. Mala noticia cuando la esperanza de Ofcom era que otro jugador entrar al mercado
  • EE Limited ha ganado 40 MHz de espectro en 3,4 GHz a un costo de 302.592.000 libras
  • Hutchison 3G UK Limited ha ganado 20 MHz de espectro de 3,4 GHz a un costo de 151.296.000 libras
  • Telefónica UK Limited ha ganado todos los 40 MHz de espectro de 2.3 GHz disponibles, a un costo de 205,896,000 libras; y 40 MHz de espectro de 3,4 GHz a un costo de 317,720,000 libras. Con esta adquisición, Telefónica se equipara en activos de espectro 4G a sus competidores
  • Vodafone Limited ha ganado 50 MHz de espectro de 3,4 GHz a un costo de 378.240.000 libras

Después de esta primera etapa, Ofcom pasará ahora a la etapa de “asignación”, que es la última fase de licitación de la subasta. Este es un proceso breve, que permite a las empresas que han ganado espectro en la etapa principal hacer una oferta para determinar en qué bandas de frecuencia se ubicará su nuevo espectro.

Después del final de la etapa de asignación, se emitirán los ganadores con licencias para usar el espectro relevante dentro de unos días, lo que les permitirá comenzar a usarlo. Ofcom espera publicar los resultados finales de la subasta poco después.

Philip Marnick, Director del Grupo Spectrum en Ofcom: “Esta es una buena noticia para todos los que utilizan su teléfono móvil para acceder a Internet. Como nación, estamos utilizando cada vez más datos móviles en teléfonos inteligentes y dispositivos móviles. La liberación de estas ondas hará que sea más rápido y más fácil conectarse en línea mientras se desplaza. También permitirá a las empresas prepararse para el móvil 5G, allanando el camino para una gama de dispositivos inteligentes y conectados”.

Rafael A. Junquera
Cuenta con más de 16 años de experiencia cubriendo el sector de las telecomunicaciones para América Latina. El Sr. Junquera ha viajado constantemente alrededor del mundo cubriendo los eventos de mayor relevancia para la industria en América, Europa y Asia. Su experiencia académica incluye un BA en periodismo escrito por la Universidad de Suffolk en Boston, MA, y un Master en Economía Internacional en la misma institución.

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