El fantasma de la consolidación se cierne sobre los pequeños operadores del Caribe

La revelación llegó a finales de septiembre. Luego de varios meses de negociaciones, el gobierno sanmartinense descartó la posibilidad de vender una participación mayoritaria en el operador estatal TelEm Group a Digicel. En su lugar, intentará promover una fusión con la curazoleña United Telecommunications Services (UTS), con la que está vinculada accionariamente desde la disolución de las Antillas neerlandesas, en 2010.

La noticia trajo calma a los trabajadores de la compañía, que temían las consecuencias de una consolidación con la firma irlandesa, el principal actor de las telecomunicaciones en el Caribe. Sin embargo, las autoridades de la isla sembraron una advertencia en medio de la algarabía: no descartaron convocar a “un socio más grande de afuera” más adelante en caso de que ambos operadores lo consideren necesario.

Casos como el de TelEm y UTS —también pretendida en el pasado por Cable & Wireless y Digicel— no son excepcionales en el Caribe, donde varias empresas pequeñas del sector enfrentan problemas de obsolescencia de infraestructura, calidad de servicio y altas tarifas, terreno fértil para el ingreso de operadores transnacionales.

Algo de esto se puede ver en la lista de compra de los dos principales operadores regionales. En los últimos dos años, Digicel adquirió BTC —Bermudas, enero de 2015—, Uniqa —Suriname, septiembre de 2015— y TRES Networks —Curazao, marzo de 2016—. Cable & Wireless fue todavía más ambicioso: compró a su rival Columbus International —ocho países en el Caribe y 42 unidos por fibra submarina, noviembre de 2014—, Dekal Wireless —Jamaica, diciembre de 2014— e Islandcom —Turcas y Caicos, marzo de 2015—.

El caso de Cable & Wireless tiene un componente adicional. En noviembre de 2015, a un año de anunciar la compra de Columbus, se conoció que iba a ser comprada por Liberty Global, compañía conducida por el siempre expansionista John Malone, quien ya prometió nuevas adquisiciones en Latinoamérica y el Caribe.

¿Quiénes son los potenciales blancos de consolidación? Además de TelEM y UTS, vienen a la mente nombres como Belize TeleMedia Limited (BTL), por la cual el Estado beliceño se comprometió a abonar 500 millones de dólares al barón británico Michael Ashcroft, de los que solo pudo cancelar 65 millones en 2015. También Telecommunication Services of Trinidad and Tobago (TSTT), que ya resiente la inminente salida de su socio minoritario, Cable & Wireless, y viene de sufrir una estruendosa pérdida en su último año fiscal. Incluso Atlantic Tele-Network (ATN), fortalecido por la compra de Keytech en Bermudas e Islas Caimán, podría experimentar dificultades económicas a partir del desmantelamiento de su monopolio sobre los servicios fijos de Guyana.

Como en tantos otros ámbitos, la Empresa de Telecomunicaciones de Cuba (Etecsa) permanece aislada de cualquier debate mientras persistan las condiciones impuestas por el régimen de Raúl Castro. Por ahora, su apertura apenas ha materializado un puñado de pactos de interconexión y roaming con los operadores estadounidenses, mientras que el acceso a 3G o una conexión estable de Internet sigue siendo una utopía para buena parte de la población.

La mesa empieza a servirse. ¿Estará claro para todos quién será comensal y quien integrará el menú?

Andrés Krom
Andrés Krom se graduó en la Tecnicatura de Periodismo de TEA (Buenos Aires). Durante su carrera trabajó en varios medios de comunicación online en el sector de tecnología y telecomunicaciones. Sus artículos han sido replicados por importantes medios gráficos en países como Argentina, Bolivia, Nicaragua, Panamá, Venezuela y publicaciones regionales.

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